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Mauritanie : Le vœu mourant d’une femme mène au retour d’une collection des objets d’histoires 

Un message vocal intrigant laissé à un archéologue de l’Arizona au printemps a conduit au rapatriement d’artefacts en Mauritanie – et est devenu la première étape vers un nouveau partenariat.
Par Kyle Mittan, Communications universitaires
Adri Boudrieau (à gauche) senior de l’UArizona (à gauche) et le professeur Irene Bald Romano inspectent un objet d’une petite collection d’artefacts acquis dans le pays africain de Mauritanie dans les années 1980 par un volontaire du Peace Corps. La collection a été remise aux experts de l’UArizona plus tôt cette année, lançant un effort pour retourner les articles en Mauritanie.Kyle Mittan/Communication universitaire

Parlant anglais avec un accent français, la femme dans la boîte vocale a déclaré qu’elle possédait une collection d’artefacts qu’elle avait acquis du pays africain de Mauritanie à la fin des années 1980.

Le message qu’Irene Bald Romano a reçu en mai était intrigant mais pas exceptionnel.

En tant qu’historien de l’art et archéologue, et expert en antiquités grecques et romaines, Romano reçoit parfois des appels d’enquêteurs fédéraux au sujet d’artefacts confisqués. Elle reçoit également un message étrange de la part d’une personne curieuse d’en savoir plus sur un objet qu’elle a acquis.

Mais ce message était différent, a déclaré Romano, professeur à l’ École d’art de l’Université d’Arizona et également titulaire d’un poste à l’ École d’anthropologie du Collège des sciences sociales et comportementales .

Les anthropologues de l’Arizona pensent que certains des outils en pierre de la collection pourraient remonter à la période néolithique, lorsque les humains apprenaient à construire des colonies et à faire pousser des cultures.Irène Chauve Romano

La femme, dans son message, a expliqué qu’elle avait acquis les artefacts – un assortiment d’outils en pierre, des morceaux de poterie, des pointes de flèches, des perles de cheveux et des objets d’histoire naturelle qui tiennent tous dans un étui en plastique de la taille d’un manuel – pendant son temps en tant que Volontaire du Peace Corps américain. Elle semblait déterminée à faire en sorte que les artefacts trouvent un foyer convenable, peut-être dans un musée local ou dans une école où les élèves pourraient apprendre d’eux.

Mais idéalement, a déclaré la femme, ils seraient renvoyés en Mauritanie.

Et l’affaire était urgente.

“Elle a dit dans ce message : ‘Je meurs d’un cancer et j’ai vraiment besoin de trouver quoi faire avec ça'”, a déclaré Romano. “Elle avait l’air si sincère que j’ai pensé que c’était quelque chose que je devais suivre.”

Son instinct de suivi a payé.

Cette messagerie vocale a lancé un processus de sept mois pour renvoyer les articles en Mauritanie. L’effort a culminé avec Mamadou Baro , professeur agrégé d’anthropologie originaire de Mauritanie et spécialisé dans la région, qui s’est rendu dans son pays d’origine ce mois-ci pour présenter les articles au président mauritanien Mohamed Ould Ghazouani, ainsi qu’aux ambassadeurs des États-Unis en Mauritanie, la France, l’Allemagne et le Maroc et des représentants du ministère de la Culture du pays, du musée national et de l’Université de Nouakchott, dans la capitale du pays.

La collection est également devenue le catalyseur d’un nouveau partenariat entre l’UArizona, le musée national et l’Université de Nouakchott, qui donnera aux étudiants des deux universités la possibilité de s’associer à des recherches et à d’autres projets liés à l’anthropologie, aux études muséales et à d’autres domaines.

“Cette petite chose rassemble beaucoup de gens”, a déclaré Baro. “Nous parlons toujours de collaboration, mais cela devient de plus en plus réel.”

Une femme avec un « esprit de conservateur de musée »

Née près du golfe de Gascogne dans l’ouest de la France au printemps 1946, Marie-France Racette tombe amoureuse des déserts lors d’un voyage en Algérie en 1984.

Elle a épousé un Américain, a rejoint le Corps de la paix américain et s’est portée volontaire pour l’agence fédérale d’aide en Mauritanie de 1987 à 1989. Son travail en tant qu’agent de vulgarisation agricole consistait à former les habitants à la culture maraîchère, à l’irrigation et à la gestion du palmier dattier.

Dans les années 1990, elle a continué à faire un travail similaire dans le nord d’Haïti.

Elle est arrivée à Tucson en 2003 et a travaillé à la Tucson High Magnet School, d’abord en tant que réceptionniste, puis en tant que professeur de français suppléante. Elle a pris sa retraite en 2012, mais est restée occupée à travailler à temps partiel pour The Loft Cinema et à assister aux cours et ateliers de l’UArizona.

Au moment où Racette a appelé des experts universitaires au sujet de sa collection, elle avait conservé les artefacts pendant plus de 30 ans.

Elle avait méticuleusement documenté et soigné les articles, créant son propre catalogue avec des descriptions de toutes les pièces et des détails sur l’endroit où elle les avait obtenus. Beaucoup d’objets qu’elle a trouvés dans le désert. D’autres qu’elle achetait dans les magasins. Certains étaient des cadeaux des habitants.

Marie-France Racette
Racette en 2018.Ana Moll

“Elle avait une sorte d’esprit de conservatrice de musée”, a déclaré Romano.

Peu de temps après l’appel téléphonique, Romano est allé rendre visite à Racette dans son appartement à Tucson pour voir la collection. Après avoir discuté des options, Romano a accepté d’être responsable de la collection et de lui trouver un foyer approprié.

L’ Arizona State Museum , où Romano est conservateur de l’archéologie méditerranéenne, ne collectionne pas d’objets africains, et Romano ne connaissait pas d’autre musée à Tucson qui les prendrait. Elle a dit à Racette qu’une école secondaire locale trouverait peut-être une valeur éducative dans la collection. Le rapatriement des artefacts en Mauritanie était également probablement une option mais nécessiterait une enquête plus approfondie.

Un pays qui travaille à la préservation de son passé

La République islamique de Mauritanie, comme le pays est officiellement connu, avait longtemps fait face – et était toujours confrontée – à une période de conflit difficile au moment où Racette est arrivée là-bas à la fin des années 1980.

Il y avait peu d’intérêt à préserver les matériaux archéologiques à l’époque, a déclaré Baro, tellement beaucoup sont encore enterrés. Les experts du pays estiment que seulement 2% environ des vestiges archéologiques du pays ont été récupérés, a déclaré Baro.

Avant de quitter le pays en 1989 avec ses souvenirs, Racette a essayé de les laisser avec un musée. Mais quand les responsables du musée n’étaient pas intéressés, elle les emmenait avec elle. Ce faisant, a déclaré Baro, elle a aidé à préserver des objets qui auraient probablement été perdus.

“Je pense que ce qu’elle a fait était bien – même apprécié, en fait – étant donné le contexte à l’époque”, a-t-il déclaré.

L’intérêt de Racette pour le retour des objets en Mauritanie cette année a coïncidé avec une conversation mondiale sur le rapatriement des artefacts, en particulier des musées européens et américains avec des collections acquises dans les régions africaines sous domination coloniale.

En 2017, le président français Emmanuel Macron

En 2017, le président français Emmanuel Macron a promis que le retour des artefacts africains dans leur pays d’origine serait une priorité pour son administration. Le mois dernier, le gouvernement américain a renvoyé au Mali, pays d’Afrique de l’Ouest, plus de 900 artefacts découverts dans un envoi illégal.

Le rapatriement des artefacts culturels est imposé, en partie, par les lois américaines et étrangères, ainsi que par les accords formels entre les pays, a déclaré Romano, qui enseigne un cours d’école d’art intitulé Art as Plunder: The Spoils of War, the Formation of Collections, and Commerce d’objets d’art volés. Dans certains cas, le rapatriement est motivé par la diplomatie et le sens moral de vouloir rectifier les torts du passé, a déclaré Romano.

Lorsque les agents des douanes et de la protection des frontières des États-Unis ou d’autres agences soupçonnent avoir trouvé un artefact qui pourrait avoir été introduit illégalement aux États-Unis, ils appellent des experts comme Romano pour l’identifier et vérifier son pays ou sa région d’origine à l’aide de photographies.

Bien que la Mauritanie et les États-Unis aient tous deux ratifié un accord international interdisant l’importation et l’exportation illicites de biens culturels, les deux pays n’ont pas de protocole d’accord réglementant le rapatriement, a déclaré Romano.

Intérêt immédiat pour le rapatriement

Romano a envoyé des images des artefacts de Racette à Steven L. Kuhn , un anthropologue de l’Arizona qui travaillait au Maroc à l’époque. En regardant les images, Kuhn a estimé que certains des outils en pierre pourraient remonter à la période néolithique, lorsque les humains apprenaient juste à construire des colonies et à faire pousser des cultures, mais il serait difficile à vérifier.

Mamadou Baro
Mamadou Baro

Romano a également contacté Baro, qui a passé sa carrière à établir des liens en Mauritanie et en Afrique du Nord-Ouest.

Baro, qui détient la nationalité américaine et mauritanienne, est président du Bureau de recherche appliquée en anthropologie de l’ Arizona, qui mène des activités d’enseignement, de recherche et de sensibilisation dans l’ensemble de l’Arizona, des États-Unis et à l’étranger. Il a également été consultant pour des organisations internationales et non gouvernementales dédiées à l’aide dans le monde, notamment Oxfam International, l’Agence américaine pour le développement international et des organisations au sein des Nations Unies.

“Il a des relations au-delà de votre personne moyenne de Mauritanie ou d’un professeur des États-Unis”, a déclaré Diane Austin , directrice de l’École d’anthropologie. « Il les cultive ; il est le leader de tout un réseau dans la diaspora africaine pour garder les gens connectés à leur pays pour trouver des moyens d’aider. Cela a été une mission de sa vie.

Lorsque Baro a vu l’e-mail de Romano sur les artefacts, il a décroché le téléphone et a appelé Mamadou Kane, directeur du Musée national de Mauritanie.

“Il a été immédiatement intéressé et même excité, je dirais, à propos de tout cela”, a déclaré Baro.

Les deux hommes ont discuté de la remise des objets à l’ambassade mauritanienne à Washington, DC. Mais Baro savait qu’il retournerait bientôt dans son pays d’origine, il a donc proposé de livrer lui-même les objets en Mauritanie.

Kane a invité à venir à Nouakchott, la capitale du pays, pour une cérémonie de rapatriement qui coïnciderait avec un festival des arts et de la culture le 10 décembre.

Boudrieau prend des mesures de ce que les archéologues soupçonnent d’être un fer de lance en pierre.Kyle Mittan/Communication universitaire

Pour préparer les objets pour leur voyage et la cérémonie, Romano a demandé l’aide d’un de ses étudiants, Adri Boudrieau , un étudiant en histoire de l’art, des classiques et de l’anthropologie, pour cataloguer et photographier les artefacts.

En tant que bénévole au Arizona State Museum et ancien étudiant-employé du Laboratoire de recherche sur les cernes des arbres de l’ Arizona, Boudrieau avait de l’expérience dans la manipulation et le catalogage d’objets archéologiques et autres.

Boudrieau a été charmé par l’histoire de Racette et, comme Romano, a été impressionné par le souci du détail de Racette. Le travail de Boudrieau consistait à mesurer les objets et à vérifier les détails que Racette avait déjà enregistrés.

“C’est incroyable à quel point quelqu’un qui n’a pas de formation de conservateur ou qui n’est pas archéologue aime et prend toujours soin de ces matériaux et en voit l’importance”, a déclaré Boudrieau, qui aspire à faire carrière dans les musées.

Après avoir passé du temps avec chaque pièce de la collection, Boudrieau a ressenti à quel point l’expérience était significative.

“Cela symbolise tellement plus – se connecter avec la Mauritanie et faire partie de ce rapatriement, qui normalement pour les étudiants est assez simple”, a-t-elle déclaré. “C’était agréable d’en faire partie.”

« Ce qui est le plus précieux »

Romano a appelé Racette à la mi-septembre pour lui faire savoir que le rapatriement vers la Mauritanie allait avancer.

“Vous avez fait ma journée”, a déclaré Racette.

Le sentiment d’urgence de Racette à trouver les articles d’une nouvelle maison s’est avéré justifié. Elle est décédée à Tucson le 19 octobre. Elle avait 75 ans.

Baro était triste d’apprendre que Racette était décédé avant d’avoir pu terminer le rapatriement.

“Voici une femme qui a passé beaucoup de temps en Mauritanie, apprécié le pays, aimé les gens et aidé de plusieurs manières, puis est revenue ici et a fait ce geste”, a déclaré Baro. “Je ne sais pas quelle est la valeur de ces objets, mais pour moi, ce qui est le plus précieux, c’est le fait qu’elle a gardé ces artefacts et a pensé à les rapporter en Mauritanie.”

En Mauritanie, un focus sur le geste

De gauche à droite : Mamadou Kane, directeur du Musée national de Mauritanie ; Cynthia Kierscht, ambassadrice américaine en Mauritanie ; Baro ; et Bowba Ould Nava, archéologue et professeur à l’Université de Nouakchott. La collection était exposée au Festival des villes anciennes, un festival culturel et artistique à Oudane, dans le nord de la Mauritanie.Avec l’aimable autorisation de Mamadou Baro

Le voyage de Baro à Nouakchott a duré deux jours et quatre vols.

Le lendemain de son arrivée, il a encore passé 10 heures en voiture, allant de Nouakchott à Ouadane, où le pays organisait son Festival des cités antiques. Le festival annuel des arts et de la culture, qui trouve chaque année une nouvelle ville hôte en Mauritanie, a servi de lieu à la cérémonie de rapatriement le 10 décembre.

Lors du festival, Baro a appris que les artefacts seraient exposés dans l’un des quelque 80 stands d’exposition, le sien étant situé juste à côté du stand géré par le Musée national de Mauritanie. Il s’est rapidement lié avec Kane, le directeur du musée. Des dignitaires mauritaniens et étrangers devaient également arriver.

Mais Baro a été surpris lorsqu’il s’est finalement retrouvé face à face avec Mohamed Ould Ghazouani, le président mauritanien.

“Le président a passé beaucoup de son temps limité avec nous”, a déclaré Baro – environ cinq minutes, alors même que son personnel l’exhortait à continuer d’avancer. « Il a été vraiment impressionné.

Le président, a déclaré Baro, voulait en savoir plus sur Racette et son dernier souhait de récupérer les articles. Des questions similaires sont également venues de l’ambassadeur de France en Mauritanie, qui était curieux d’en savoir plus sur la Française qui a initié le rapatriement.

Mamadou Baro et le président Mohamed Ould Ghazouani
Baro (à gauche), rencontre avec le président mauritanien Mohamed Ould Ghazouani.Avec l’aimable autorisation de Mamadou Baro

Cynthia Kierscht, l’ambassadrice américaine en Mauritanie, qui était également présente, a remercié Baro pour le travail que lui et ses collègues ont fait pour récupérer les articles.

De nombreux responsables de l’événement ont conclu qu’il s’agissait du premier rapatriement officiel d’artefacts en Mauritanie. La nouvelle de l’effort s’est répandue dans la région, a déclaré Baro, et a attiré l’attention de médias tels que Africanews.

Beaucoup de gens étaient très intéressés par le geste de Racette, la volonté de Baro de le mener à bien et le potentiel de rapatriements similaires à suivre.

“Pour eux, obtenir ces objets rares à trouver, c’est un gros problème”, surtout compte tenu de l’histoire du pays en matière de préservation, a déclaré Baro. “Pour une personne ordinaire de croire que cela devait revenir à la maison – pour elle, c’est énorme.”

Kane, le directeur du musée national, a accepté.

“Ce retour symbolique d’artefacts d’un citoyen de l’Arizona devient un marqueur majeur dans l’histoire du rapatriement d’objets culturels vers la Mauritanie et un pont de liaison entre les peuples des États-Unis et de la Mauritanie”, a déclaré Kane.

Baro se concentre maintenant sur l’utilisation du rapatriement comme point de départ d’un partenariat continu impliquant l’Université d’Arizona, le gouvernement mauritanien et l’Université de Nouakchott. Les archéologues et les responsables du festival ont déclaré que le besoin le plus immédiat du pays, lorsqu’il s’agit de préserver son passé, est une infrastructure d’archivage numérique. Baro étudie maintenant des moyens d’aider à en construire un.

Il voit des avantages à un tel projet pour tout le monde : les écoliers mauritaniens vivant dans les zones rurales n’auraient pas toujours besoin de se rendre dans les musées des grandes villes pour apprendre l’histoire s’ils pouvaient regarder des photos d’artefacts. Et les étudiants et chercheurs en Mauritanie et en Arizona pourraient utiliser les données précieuses de ces archives numériques pour leurs recherches.

“Le défi maintenant est d’aller au-delà de cette idée et de proposer une sorte de plan d’action pour faire quelque chose qu’ils pensent être important, que nous pensons important, et obtenir un financement pour cela. Mais la collaboration rend tout cela plus accessible”, dit Baro. « Nous pourrions jouer un rôle important.

personnes posant pour une photo
Les professeurs, le personnel et les étudiants de l’UArizona impliqués dans le rapatriement, de gauche à droite : Benjamin Fortna, directeur de la School of Middle Eastern and North African Studies ; Baro ; Romano ; François Lanoë, professeur adjoint de recherche au Bureau de recherche appliquée en anthropologie de l’UArizona ; Diane Austin, directrice de l’École d’anthropologie; et Boudrieau.Kyle Mittan/Communication universitaire

Les responsables mauritaniens, a ajouté Baro, ont également mentionné avoir adressé une invitation à une délégation de représentants de l’UArizona pour le Festival des villes anciennes de l’année prochaine.

“Cet effort de rapatriement réussi du Dr Baro et du Dr Romano et de leurs collègues sur le campus incarne la compassion, la détermination et l’intégrité que nous recherchons à l’Université d’Arizona”, a déclaré Robert C. Robbins, président de l’Université d’Arizona . “Je suis fier de savoir que nous avons des experts engagés dans cette université qui peuvent prendre une demande comme celle faite par Mme Racette et la transformer en réalité. J’ai hâte de voir ce qui se passera d’autres partenariats avec nos amis et collègues en Mauritanie .”

À la fin du festival, Baro a remis les artefacts au personnel du Musée national de Mauritanie. La collecte, pour l’instant, est toujours à Ouadane. Certains artefacts se trouvent maintenant à quelques kilomètres de l’endroit où Racette les a acquis.

Bientôt, ils seront tous au musée de Nouakchott – le résultat idéal que Racette avait en tête lorsqu’elle a décroché le téléphone en mai.

Parmi les autres membres du personnel de l’UArizona impliqués dans l’effort de rapatriement, citons Benjamin Fortna , directeur et professeur à la School of Middle Eastern and North African Studies ; Kristen B. Schmidt , registraire du UArizona Museum of Art ; et Abbass Braham, ancien doctorant à l’École des études du Moyen-Orient et de l’Afrique du Nord, également originaire de Mauritanie.

 

Source : https://news.arizona.edu/

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Publié par sur fév 11 2013. Archivé sous Evènement, Faits divers. Vous pouvez suivre les réponses à cet article par le RSS 2.0. Vous pouvez laisser une réponse ou un trackback sur cet article

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